El CEO de LPW, Phil Carroll, afirma que la compañía puede producir 600 toneladas de polvos AM cada año.

Hace solo unos meses, LPW inauguró su nueva gigante instalación de atomización y producción de polvo AM por un valor de £20 millones en siete acres de terreno en Widnes, cerca de Liverpool, RU. Esto llevó a la compañía de una capacidad anual de 200 toneladas a capacidades de más de 600 toneladas. No significa que el enfoque de LPW ahora vaya a cambiar de calidad a cantidad. Por el contrario, la compañía sigue siendo tan especializada en materiales y aplicaciones de alta gama como siempre, con una línea de casi 100 aleaciones estándar y hasta 300 desarrolladas como materiales personalizados para las demandas específicas de los clientes.

El Dr. Phil Carrol, CEO de la compañía y el hombre detrás de la visión de la compañía de “mantenerse enfocado y profundizar” en los principales verticales de AM, probablemente es ahora uno de los mayores expertos en lo que puede, debería y logrará la industria de AM. Tuvimos la oportunidad de (figurativamente) sentarnos con el Dr. Carroll (entre un tren y un avión que tomar) para hablar sobre los recientes logros de la compañía e intentar imaginar dónde estará la industria dentro de cinco años, cuando (con suerte) la empresa necesitará aumentar su productividad una vez más.

El Dr. Phil Carroll, CEO de LPW, fundador de la compañía en el 2007

Davide Sher: ¿Cómo está LPW? ¿Es correcto decir que actualmente es el líder del mercado entre los terceros proveedores de polvo de AM?

Phil Carroll: Me gustaría decir que lo somos, ciertamente somos el primer proveedor de polvo de AM entre los fabricantes de herramientas no mecánicas. Estamos disfrutando de una muy buena participación de mercado y ponemos mucho esfuerzo en el desarrollo de productos. Creemos que ahora poseemos un importante know-how tecnológico.

DS: ¿Vende más polvo para PBF o para procesos DED?

PC: Actualmente estamos vendiendo más materiales en el segmento de PBF, aunque también proporcionamos algunos polvos para los procesos de DED. Se sabe que los procesos DED utilizan más materiales debido a tasas de deposición mucho más altas; sin embargo, nos hemos especializado en aplicaciones de alta gama que usan generalmente procesos de fusión de lecho en polvo. Trabajamos en mercados orientados a la calidad.

DS: ¿Qué opina de los próximos/anunciados sistemas AM basados ​​en MIM/chorro aglutinante? ¿Considerará LPW el suministro de polvos para tecnologías basadas en MIM?

PC: Hoy en día hay mucho ruido en la industria. Muchas personas están gritando sobre lo que intentan hacer, pero aún no han demostrado que puedan lograrlo. La fabricación de polvo es tradicionalmente un segmento de bajo margen. Algunos ven la AM y todo el crecimiento asociado con este mercado y piensan que pueden obtener beneficios de esto, pero aún queda mucho camino por recorrer. Con esto te digo, estamos analizando los procesos basados ​​en MIM y podemos considerar desarrollar materiales para estas tecnologías emergentes. Eso es, si efectivamente emergen.

DS: ¿Cuántos materiales estándar diferentes proporciona LPW en este momento?

PC: Hoy podemos producir hasta 400 tipos diferentes de aleaciones para usar en la fabricación aditiva. Yo diría que alrededor de 80 a 100 están disponibles como estándar y acabamos de desarrollar un “PowderRange” estándar de AM de materiales comúnmente disponibles. Los otros se han desarrollado a medida, trabajando con los clientes y sus demandas específicas.

DS: ¿Qué tan costoso es y cuánto tiempo lleva validar un nuevo material para AM?

PC: La optimización de un material existente para un específico sistema de AM puede demorar hasta un año. El desarrollo de un nuevo material desde cero puede demorar entre 10 y 15 años. En la mayoría de los casos, los materiales utilizados en AM son versiones personalizadas de aleaciones existentes.

DS: ¿Qué piensa de los metales refractarios y por qué son particularmente interesantes para la AM? ¿Está aumentando la demanda de estos materiales?

PC: Los metales refractarios son metales extremadamente resistentes a altas temperaturas, como tungsteno, niobio, tántalo y molibdeno. Son interesantes porque se utilizan en muy bajos volúmenes para aplicaciones de muy alto valor. Un ejemplo, que ya es de dominio público, son las guías para máquinas de rayos X. Usando AM estas se pueden diseñar con mucho mayor precisión. También hay varias otras aplicaciones potenciales como las boquillas de propulsión de cohetes, válvulas y colectores. No son en extremo más difíciles de procesar por AM que otros metales, pero sí hay que hacer algunas modificaciones en las máquinas.

Con tres atomizadores instalados, la compañía tiene ahora capacidad de producción anual de 600 toneladas

DS: ¿Cuáles son los materiales más vendidos hoy en día por ustedes?

PC: Depende si los consideramos en términos de valor, volumen o peso. En términos de valor, los más vendidos son las aleaciones a base de níquel. Esto porque la mayoría de nuestros clientes trabajan en aplicaciones de muy alto valor. El titanio es también un importante generador de ingresos para nosotros. En términos de volumen, por otro lado, los materiales más vendidos son las aleaciones basadas en aluminio. Sin embargo, siendo mucho más livianos, pueden no ser los materiales más vendidos por peso.

DS: ¿Podría dar una idea aproximada de cuántos Kg de polvos vende LPW en un año?

PC: Para respaldar la adopción del metal AM en la producción se requieren polvos desarrollados específicamente para aplicaciones AM. Hemos sido bastante agresivos en nuestra estrategia y estamos implementando capacidades para realmente impulsar el crecimiento. El año pasado vendimos 200 toneladas de materiales. La nueva planta que acabamos de inaugurar tiene tres atomizadores que pueden producir hasta 600 toneladas de polvo AM al año. Un atomizador está basado en plasma para materiales de alta temperatura y dos atomizadores están basados ​​en gas para todos los demás metales. Nuestra expansión es para asegurar que podemos suministrar polvos metálicos AM específicos para satisfacer la demanda y el know-how para impulsar la industrialización de nuevas aplicaciones.

DS: ¿Cómo esperan hacer eso?

PC: Trabajamos cada vez más para lograr un modelo de negocio en el que “gestionemos” los materiales en lugar de simplemente venderlos. Los materiales estarán disponibles a través de un plan de suscripción y podemos administrar digitalmente los suministros dentro de las instalaciones de producción de nuestros clientes.

DS: ¿Puede proporcionar una estimación aproximada de la demanda global de los polvos AM en la actualidad y qué, si acaso, limita la adopción?

PC: Existe una escasez de datos altamente confiables sobre la demanda global de materiales, sin embargo, hacemos investigación y análisis internos. El principal problema es que la brecha de conciencia es muy amplia. Algunos clientes son muy conscientes de lo que podrían lograr con la fabricación aditiva, mientras que otros clientes potenciales están casi completamente en la oscuridad.

DS: ¿Por qué el costo de la AM es tan alto hoy en día?

PC: Hay varios factores involucrados. Una es la investigación que se lleva a cabo en el desarrollo y la optimización de los materiales para procesos AM. Otro es el costo real de las materias primas, junto con la depreciación del material y los costos de procesamiento asociados. Además, la tasa de desecho para las piezas impresas en la actualidad es del orden del 60%. Esto tiene que mejorar.

DS: ¿Es correcto decir que una gran parte de los polvos atomizados no se pueden usar para la AM real? ¿Es ese polvo reciclable?

PC: Cuando se fabrica polvo metálico para la AM, hay algunas técnicas diferentes que te dan la distribución del tamaño del polvo, con atomización que produce polvo de 1 a 150 micrones de tamaño. Las tecnologías láser PBF requieren partículas de polvo de 50 micrones, mientras que el EBM puede funcionar con un diámetro de 50 a 150 micrones. Al fabricar el polvo hay que dimensionarlo para diferentes aplicaciones. Si se hace polvo solo para láser PBF, todo lo que supere los 50 micrones no tendrá ningún valor. Entonces, el enfoque más económico es vender el polvo para varias diferentes aplicaciones.

Un atomizador de plasma se usa para metales de alta temperatura, mientras que dos atomizadores a base de gas se usan para todos los demás metales

DS: ¿Los polvos atomizados son reutilizables?

PC: Re-atomizar los polvos metálicos no suele ser una opción viable. Ciertos materiales, como el níquel y el acero, podrían ser reprocesados ​​pero, incluso en ese caso, su valor es solo una fracción del material original. Para abordar estos problemas como proveedor, debemos seleccionar aplicaciones y máquinas específicas para especializarnos; de lo contrario, nos convertimos en un producto básico. Nuestro lema es “mantente estrecho y profundiza”, lo que significa que nos enfocamos en mercados y aplicaciones específicos para brindar la mejor experiencia. Consideramos en nuestro modelo de costos el material que no vendemos.

DS: ¿Quiénes son sus mayores clientes?

PC: Principalmente prestamos servicios a empresas que trabajan en la fabricación de turbinas de gas industriales, proveedores de Fórmula 1, aeroespacial y defensa.

DS: Además de aumentar la conciencia del mercado, ¿cuáles considera que son los mayores desafíos para seguir expandiendo la adopción de AM?

PC: Creo que AM necesita alejarse de la mentalidad de creación de prototipos y abrazar completamente la de producción. Esto significa que las tecnologías realmente necesitan enfocarse mucho más en la confiabilidad de las partes, en las propiedades de la parte constante. Lo más importante es que la industria debe centrarse en la completa optimización de todo el proceso AM, no solo en el proceso aditivo, sino en todo lo demás que implica producir la parte final. Los adoptantes deben darse cuenta que lo que se pone en la impresora no es lo mismo que sale, ya que experimenta potentes reacciones químicas y térmicas. Para pasar realmente a la producción, debe abordarse el control de calidad y la estabilidad.

DS: Al considerar aplicaciones de alta gama y gran calidad, es probable que LPW no se considere extremadamente desafiado por la competencia de polvos de menor precio de fabricantes asiáticos. Entonces, ¿quiénes creen que serán sus mayores competidores en el futuro?

PC: Probablemente los grandes fabricantes de materiales metálicos que comienzan a ver una oportunidad en la AM y deciden invertir recursos muy importantes en la producción de polvos AM directamente a partir de sus materias primas.

DS: ¿Dónde ve la industria AM dentro de cinco años?

PC: Tomemos de ejemplo un avión común, como un Boeing 737. Hoy en día, todas sus partes están hechas por procesos de fabricación tradicionales. Dentro de cinco años, una cantidad significativa de sus partes de fuselaje, piezas interiores y turbinas se fabricarán con AM. Como pasajero, es probable que nunca notes este cambio, sin embargo, resultará en una eficiencia mucho mayor de combustible y menores costos. En ese lapso de tiempo, la AM se convertirá de manera realista en una establecida herramienta para una amplia gama de ciclos de fabricación de diferentes productos.

DS: ¿Dónde ve a LPW en ese momento?

PC: Queremos ser el líder del mercado. No necesariamente el más grande en términos de ventas y producción de materiales, sino el mejor en términos de confiabilidad, eficiencia y calidad de producto.

LPW estuvo este año en el TCT Show, Birmingham

 

Traducido de:  LPW CEO Phil Carroll says company is able to produce 600 tons of AM powders yearly, artículo original de Davide Sher

 

Sobre Evelin Maza

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